Arizona limitó el crecimiento debido a la escasez de agua. ¿Pueden las ciudades seguir creciendo?

Como alcalde de un antiguo pueblo agrícola lleno de nuevas casas, fábricas y almacenes, Eric Orsborne pasa sus días pensando en el agua. El elemento vital de este desarrollo son miles de millones de galones de agua bombeados desde el suelo, y a medida que los constructores se adentran más en los límites del desierto de Phoenix, su ciudad de Buckeye, Ariz.

Pero la semana pasada, Arizona anunció que limitaría la construcción de viviendas en el futuro en Buckeye y en otros lugares debido a la escasez de agua subterránea. Llamadas preocupadas del Sr. empezó a venir a Orsborne.

«He tenido vecinos que se me acercan y me dicen: ‘¿Qué estás haciendo? ¿Nos vamos a quedar sin agua?'», dijo Orsborne.

No, les dice. Respirar.

El aumento se produce cuando un nuevo estudio estatal encuentra que los suministros de agua subterránea en el área de Phoenix están un 4 por ciento por debajo de lo que se necesita para el crecimiento proyectado en los próximos 100 años. Eso puede parecer un horizonte lejano, pero es suficiente para obligar al gobierno a repensar su futuro a largo plazo.

Ahora, hay preguntas urgentes sobre cómo Arizona debería usar su agua cada vez más preciada: ¿para granjas de alfalfa y lechuga que consumen mucha agua, o para nuevas fábricas de chips y baterías para computadoras y producción de crema para café? ¿Para una nueva expansión o sobredesarrollo dentro de las ciudades? ¿Pueden los suburbios de Phoenix continuar con su rápido crecimiento? ¿Quieren?

«No, no estamos trabajando», dijo Grady Gammage, exjefe del Proyecto de Arizona Central, un sistema de acueductos que lleva agua del río Colorado a Phoenix y Tucson. «Puede ralentizar un poco el crecimiento. No creo que sea algo malo».

Las áreas altamente reguladas como Phoenix, Arizona, tienen las leyes de aguas subterráneas más estrictas del país. Durante décadas, se han requerido nuevos desarrollos para demostrar que el estado tiene un suministro de agua para 100 años.

La escasez planificada significa que los desarrolladores en los suburbios de rápido crecimiento de Phoenix ya no pueden obtener la aprobación del estado para construir nuevas subdivisiones que dependen de pozos de agua subterránea, lo que significa que deben obtener agua en otros lugares.

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Pero Arizona y otros estados occidentales de rápido crecimiento tienen fuentes limitadas de agua dulce en un momento en que las ciudades y los desarrolladores compiten por cada gota adicional. Los expertos dijeron que eso podría aumentar los costos de la vivienda, que ya aumentaron un 51 por ciento en los últimos cuatro años, según Zillow, y el atractivo de Arizona será un lugar asequible para las empresas y los nuevos residentes.

«Cambiará el aspecto del desarrollo», dijo el Sr. dijo Gammage. «Mayor densidad, menos suelo, menos piscinas».

Desde que la noticia de la escasez de agua subterránea conmocionó el área de Phoenix, los alcaldes, los desarrolladores y los grupos empresariales han tratado de tranquilizar a los nerviosos inversionistas, propietarios de viviendas y posibles nuevos negocios de que Arizona todavía tiene agua. El río Colorado está comenzando a remodelar su futuro.

La gobernadora Katie Hobbs, que se ha centrado en el suministro de agua de Arizona en sus primeros meses en el cargo, dijo que la decisión sobre el agua subterránea no descarrilaría ningún proyecto ya aprobado y tendría poco impacto en el crecimiento de la mayoría de las ciudades importantes del área de Phoenix. El gobierno dijo que se están otorgando permisos de construcción a 80.000 lotes que pueden avanzar, incluso en las afueras de los suburbios.

Pero para algunos residentes de Buckeye, Clasificación regular Como una de las 10 ciudades de más rápido crecimiento en el país, parecía que finalmente se acercaba una sobreestimación: el comienzo de una nueva era en la que el área de Phoenix, que se expandía rápidamente, no podía extenderse interminablemente por el desierto de Sonora.

«Siempre me preocupo», dijo Trudy Hahn, de 71 años, quien se mudó a Buckeye en 1980, cuando la población era de solo 3400 habitantes. Hoy tiene más de 110.000 habitantes y los funcionarios de la ciudad dicen que prevén 1,5 millones de personas Vivir allí, lo suficiente como para rivalizar con el Phoenix actual.

El sábado por la tarde, la Sra. Han y su familia se acurrucaron bajo una sombrilla, viendo a su nieto jugar fútbol de bandera en un césped alimentado por aguas residuales tratadas en una subdivisión de casas con tejas españolas en una extensión ininterrumpida del desierto.

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Inocente Cayetano se mudó de Goodyear, Arizona, a Buckeye, solo 15 millas al oeste, justo antes de la pandemia, donde el agua era barata y despreocupada. Dijo que una casa inicial en Buckeye cuesta $ 100,000 menos que en una ciudad cerca de Phoenix, lo que le permite invertir sus ahorros en un remolque de café móvil. El negocio despegó y comenzó a construir una tienda en una de las ambiciosas comunidades planificadas según plano directriz de Buckeye.

«Es una pequeña mina de oro», dijo.

Él espera que la ciudad tenga suficiente agua para preparar café y llenar los grifos.

La asequibilidad de Buckeye ha atraído a un número creciente de familias negras y latinas de California, el Medio Oeste y otros rincones de Arizona durante los últimos 20 años. Hoy, la ciudad tiene un porcentaje más alto de residentes latinos que Arizona en su conjunto.

En las partes occidentales de la ciudad, las realidades de las aguas subterráneas limitadas pronto se hacen evidentes. Allí, al oeste de las escarpadas White Basin Mountains, las excavadoras despejaron los arbustos de creosota para dar paso a las primeras casas en un nuevo desarrollo llamado Terravalis, que planea construir 100,000 casas y 55 millones de pies cuadrados de espacio comercial.

El desarrollo, propiedad de Howard Hughes Corporation, recibió la aprobación de los funcionarios estatales de agua para construir 7,000 viviendas. Pero ahora, los desarrolladores de varios proyectos en los desiertos de Deravalis y Western Bakke deben encontrar otras fuentes de agua para obtener el permiso para construir el resto del proyecto.

Los límites significan que las ciudades en las afueras del condado de Maricopa, hogar de 4,5 millones de personas, deben redoblar su búsqueda de nuevas fuentes de agua. Están buscando formas de conservar, reciclar las aguas residuales, ampliar los embalses o extraer agua de mar tratada de México.

El alcalde de Buckeye, el Sr. dijo Orsborne. Eso agregaría suficiente agua para abastecer a unos 18.000 hogares cada año durante el próximo siglo. Pero, en total, los funcionarios de Buckeye estiman que se necesitaría 30 veces la cantidad por año.

«Va a ser increíblemente caro», dijo el Sr. dijo Orsborne.

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Buckeye también está explorando una variedad de ideas: nuevas plantas de tratamiento de aguas residuales; embalses de agua salobre cerca de la curva del río Gila ahora bombeada; Phoenix se unió a otras ciudades para expandir un embalse mediante la construcción de una presa alta en las montañas al noreste de la ciudad.

En última instancia, el objetivo de Bucky es convencer a Arizona de que tiene suficientes recursos hídricos para merecer una «designación» de estado nativo, lo que sea. Llamada de un grupo de usuarios de agua «Estándar platino» para el suministro de agua en el desierto.

Phoenix y otras ciudades importantes alrededor del condado de Maricopa ya tienen estas designaciones del estado, lo que significa que pueden seguir creciendo incluso si se detiene el desarrollo basado en el agua subterránea.

“La expansión urbana, la falta de transporte: todos esos problemas se van a solucionar con este cambio”, dijo Benjamin Rudel, profesor de la Universidad del Norte de Arizona que estudia el uso del agua. «No es lo peor del mundo a menos que seas un especulador de tierras que quiere convertir el desierto en viviendas».

Los compradores de terrenos como Anita Verma-Lalian siguen siendo optimistas sobre el futuro del desarrollo en las afueras de Phoenix. Dijo que la tierra no desarrollada con suministro de agua asegurado tiene una gran demanda después del anuncio del gobierno. Los desarrolladores están buscando otros usos para la tierra sin los certificados estatales de agua ahora desaparecidos. Señora. Verma-Lalian dijo que el sitio de 2,000 acres, una vez planeado para viviendas, no estaba obligado a mostrar legalmente un suministro de agua de 100 años para convertirlo en sitios para fábricas o almacenes.

Intel y una empresa taiwanesa de semiconductores están construyendo nuevas plantas de chips en los alrededores de Phoenix. En Bucky hay trabajo Una nueva batería de iones de litio está en marcha en la fábrica.

«Eso sucede mucho», dijo la Sra. dijo Verma-Lalian. «Habrá mucho más desarrollo industrial en terrenos diseñados para uso residencial».

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