Descubrimiento de una masa de agua de 12 mil millones de años flotando en el espacio

Dos equipos de astrónomos liderados por científicos del Instituto de Tecnología de California han descubierto la mayor reserva de agua jamás descubierta en el universo. Está a 30 mil millones de billones de millas de nosotros.

Sí, leíste correctamente. El reservorio más grande del universo se encuentra, más concretamente en un quásar, uno de los objetos más brillantes y violentos del universo.

La masa de vapor de agua es al menos 140 billones de veces mayor que toda el agua de los océanos del mundo combinada.

Debido a que el cuásar está tan lejos, su luz tardó 12 mil millones de años en llegar a la Tierra. Las observaciones del equipo revelaron una época en la que el universo tenía sólo 1.600 millones de años.

«El entorno alrededor de este cuásar es único porque produce esta enorme masa de agua», dijo Matt Bradford, científico del Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la NASA.

«Es una prueba más de que el agua está muy extendida por todo el universo, incluso en los tiempos más antiguos».

Un cuásar obtiene su energía de un enorme agujero negro que devora un disco de gas y polvo circundante. Mientras se alimenta, un quásar emite enormes cantidades de energía.

El descubrimiento del agua no fue una sorpresa, ya que los astrónomos esperan que existiera vapor de agua incluso en el comienzo del universo. Sin embargo, el vapor de agua es un gas traza importante que revela la naturaleza del quásar.

Este cuásar en particular mostró vapor de agua distribuido alrededor del agujero negro en una región gaseosa que se extendía cientos de años luz de diámetro (un año luz equivale aproximadamente a seis billones de millas). Su presencia indica que el gas es inusualmente cálido y denso según los estándares astronómicos.

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Según los astrónomos, este descubrimiento destaca los beneficios de observar en longitudes de onda milimétricas y submilimétricas. Este campo se ha desarrollado rápidamente en las últimas décadas y, para alcanzar todo el potencial de este tipo de investigación, los autores del estudio ahora están diseñando CCAT, un telescopio de 25 metros que se construirá en el desierto de Atacama en Chile. El CCAT permitirá a los astrónomos descubrir algunas de las galaxias más antiguas del universo.

Puedes leer los papeles de ambos equipos. aquí Y aquí.

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