El mercado laboral estadounidense da señales de perder impulso y pone en alerta a la Reserva Federal

(Bloomberg) — Los economistas y algunos funcionarios de la Reserva Federal de Estados Unidos son cada vez más conscientes del riesgo que pueden enfrentar los trabajadores estadounidenses en medio de señales de que el mercado laboral está perdiendo fuerza.

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Las empresas informan de menos puestos vacantes este año y los empleados renuncian con menos frecuencia a medida que las tasas de desempleo comienzan a aumentar desde niveles bajos, lo que indica el fin de las condiciones laborales históricamente estrictas que caracterizaron la rápida recuperación del shock pandémico.

Hasta ahora, el alto nivel de empleo ha ayudado a la economía a capear el agresivo endurecimiento de la política monetaria de la Reserva Federal, que ha elevado las tasas de interés a sus niveles más altos en dos décadas. Dado que la inflación sigue aumentando por encima del objetivo del 2% del banco central, el temor es que cualquier mayor flexibilización de las condiciones empresariales pueda empezar a empeorar y poner en riesgo el crecimiento económico.

“Cualquier cambio en las perspectivas del mercado laboral podría tener implicaciones significativas para la dirección de la economía y la política monetaria”, dijo Rubeela Faruqui, economista jefe para Estados Unidos de High Frequency Economics. “Si hay algo que sabemos con certeza es las condiciones. están cambiando muy rápidamente”.

Dos importantes informes de esta semana de la Oficina de Estadísticas Laborales (la actualización mensual del martes sobre las ofertas de empleo y la del viernes sobre las tendencias más amplias del empleo) proporcionarán más pistas sobre hacia dónde se dirige el mercado laboral.

La Encuesta sobre ofertas de empleo y rotación laboral publicada el mes pasado, conocida como JOLTS, mostró que el total de ofertas de empleo cayó en abril a 8,1 millones, el nivel más bajo en tres años. Eso es más de un tercio menos que el máximo de 12,2 millones alcanzado en 2022, cuando los empleadores, obstaculizados por la escasez de mano de obra, luchaban por mantenerse al día con la creciente demanda a medida que se reabría la economía.

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Actualmente sólo hay 1,2 puestos de trabajo por cada persona que busca trabajo, lo que es similar a los niveles previos a la pandemia. La tasa de dimisiones, que era del 2,2% en abril, también ha vuelto a los niveles anteriores al Covid-19.

Kelly Boone, cazatalentos y coach ejecutiva en St. Petersburg, Florida, dijo que las consultas de los solicitantes de empleo que buscan ayuda han aumentado alrededor de un 30% desde finales de 2023. Según Boone, ahora encontrar un trabajo a menudo puede llevar de dos a cinco meses. , en comparación con uno o dos meses en 2021 y 2022.

«Los empleadores definitivamente se toman su tiempo y se aseguran de elegir a los empleados adecuados», añadió. Al mismo tiempo, quienes tienen empleo se están volviendo más cautelosos a la hora de abandonar sus empleos estables en busca de nuevas oportunidades laborales: «No quieren permanecer desempleados en este mercado».

Los funcionarios de la Reserva Federal siguen siendo en gran medida optimistas sobre el estado del mercado laboral, aunque están empezando a reconocer riesgos crecientes.

“En general, estamos ante lo que sigue siendo un mercado laboral muy fuerte, pero no un mercado laboral”, dijo a los periodistas el presidente de la Reserva Federal, Jerome Powell, el 12 de junio, después de que los funcionarios del banco central mantuvieran las tasas de interés sin cambios y redujeran las expectativas de recortes en 2024. «Agitado hace dos años o incluso hace un año».

‘Punto de desviación’

La pregunta que se hacen ahora algunos economistas es si el mercado es más vulnerable a una desaceleración. El economista jefe de Goldman Sachs, Jan Hatzius, lo describió recientemente como un posible “punto de inflexión”, en el que una disminución más tangible de la demanda de trabajadores conduciría a tasas de desempleo más altas y no sólo a un menor número de puestos vacantes.

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En un discurso pronunciado el 24 de junio, la presidenta del Banco de la Reserva Federal de San Francisco, Mary Daly, dijo: «Una futura desaceleración del mercado laboral puede traducirse en mayores tasas de desempleo, ya que las empresas necesitan ajustar no sólo las ofertas de empleo sino también los empleos reales». No es el único riesgo que enfrentamos”.

Monitorear el mercado laboral para identificar este posible punto de inflexión se ha vuelto más difícil en los últimos meses, y varios indicadores del informe mensual sobre empleo de la Oficina de Estadísticas Laborales envían señales contradictorias.

Por otro lado, los datos muestran que los empleadores han agregado 248.000 empleos por mes en lo que va del año en promedio, un ritmo fuerte que superó las expectativas de los economistas, quizás debido en parte al aumento de la inmigración.

Pero la tasa de desempleo -derivada de una encuesta de hogares más que de empresas- subió al 4% en mayo, desde un mínimo del 3,4% el año pasado.

«Nos quedan resultados ambiguos y tenemos que lidiar con la incertidumbre en torno a los datos», dijo Powell el 12 de junio.

Lo que hace que el momento sea aún más significativo para la Reserva Federal es la conciencia, basada en experiencias pasadas, de que las pérdidas en el mercado laboral pueden acumularse rápidamente una vez que comienzan. La tasa de desempleo aumentó gradualmente del 4,4% en marzo de 2007 al 5,1% un año después, a medida que la economía se desaceleró en medio del inicio de la crisis financiera. A medida que la recesión empeoraba, la tasa de desempleo aumentó más rápidamente, alcanzando el 7,3% a finales de 2008 antes de alcanzar un máximo del 10% el año siguiente.

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Hasta ahora, las tasas de empleo y el crecimiento de los salarios se han mantenido estables en los datos. Pero el contexto ha cambiado claramente. Entre las señales: los empleadores han dejado en gran medida de ofrecer los enormes incentivos que solían ofrecer para atraer nuevos empleados en los últimos años, dice Becky Frankiewicz, presidenta de Norteamérica de Manpower Group, una empresa de servicios de contratación.

“Fue como, ‘¿Qué podemos hacer con los trabajadores para llamar su atención?’”, dijo Frankiewicz. Ya está todo arreglado. «Ahora se parece más al salario básico».

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