Los misteriosos «círculos de hadas» en Namibia y Australia no son tan raros, según un estudio

Thomas Dressler/ImageBroker/Shutterstock

Los llamados círculos de hadas, o parches desnudos que forman patrones que pueden extenderse por millas, aparecen en el borde del desierto de Namib en Namibia.

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Los discos redondos de tierra estéril conocidos como “círculos de hadas” parecen hileras de lunares que pueden extenderse a kilómetros de distancia del suelo. Los misteriosos orígenes de este fenómeno han intrigado a los científicos durante décadas y puede que esté mucho más extendido de lo que se pensaba.

Anteriormente, los círculos de hadas sólo se habían visto en las tierras áridas del desierto de Namib en Sudáfrica y en el interior de Australia Occidental. Pero un nuevo estudio utilizó inteligencia artificial para identificar patrones de plantas que se asemejan a círculos de hadas en cientos de nuevas ubicaciones en 15 países de tres continentes. Esto podría ayudar a los científicos a comprender los circuitos quiméricos y su composición a escala global.

Para la nueva encuesta publicada el lunes en la revista procedimientos de la Academia Nacional de CienciasLos investigadores analizaron conjuntos de datos que contienen imágenes satelitales de alta resolución de tierras secasO ecosistemas áridos y con escasas precipitaciones de todo el mundo. La búsqueda de patrones imaginarios similares a circuitos utilizó una red neuronal, un tipo de inteligencia artificial que procesa la información de manera similar a la del cerebro.

«El uso de modelos basados ​​en IA en imágenes satelitales es la primera vez que se hace a gran escala para detectar patrones imaginarios similares a círculos», dijo el autor principal del estudio, el Dr. Emilio Gerardo, científico de datos del Instituto Interdisciplinario para el Medio Ambiente. Estudios en la Universidad de Alicante en España, en correo electrónico.

Primero, los autores del estudio entrenaron la red neuronal para reconocer círculos imaginarios ingresando más de 15.000 imágenes de satélite tomadas sobre Namibia y Australia. La mitad de las imágenes mostraban círculos de hadas y la otra mitad no. Luego, los científicos alimentaron a su IA con un conjunto de datos con observaciones satelitales de casi 575.000 parcelas de tierra en todo el mundo, cada una de aproximadamente 2,5 acres (1 hectárea) de tamaño. La red neuronal escaneó las plantas en esas imágenes e identificó patrones circulares recurrentes que se parecían a patrones de círculos imaginarios bien conocidos, y evaluó los tamaños y formas de los círculos, así como sus ubicaciones, densidades de patrones y distribución.

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Los resultados de este análisis requirieron una revisión humana, dijo Girado. “Tuvimos que eliminar manualmente algunas estructuras artificiales y naturales que no eran círculos de hadas según la interpretación de las imágenes y el contexto de la zona”, explicó.

Los resultados mostraron 263 sitios de tierras secas donde existían patrones circulares similares a los círculos imaginarios de Namibia y Australia. Estas regiones áridas se distribuyeron por toda África (el Sahel, el Sáhara Occidental y el Cuerno de África) y también se agruparon en Madagascar y el oeste de Asia central, así como en el centro y suroeste de Australia.

Los círculos de hadas no son el único fenómeno natural que puede producir puntos redondos y repetidos en un paisaje. Un factor que distingue a los círculos de hadas de otros tipos de espacios de vegetación es la presencia de un patrón fuertemente organizado entre los círculos, dijo el Dr. Stefan Getzen, investigador del Departamento de Modelado de Ecosistemas de la Universidad de Göttingen en Alemania.

Getzen y sus colegas publicaron un artículo en noviembre de 2021. Definición de círculos imaginarios. Y lo que lo hacía único, centrarse en los detalles de la estructura de estilo general, le dijo a CNN en un correo electrónico. Según Getzen, que no participó en el último estudio, los patrones recién descubiertos son insuficientes.

“Los circuitos imaginarios se definen por el hecho de que, en principio, Capacidad para formar un patrón «periódico espacial».que es “significativamente más ordenado” que los otros patrones, y ninguno de los patrones de la encuesta superó ese umbral alto, dijo Getzen.

Pero en realidad no existe una definición universalmente aceptada de círculos imaginarios, afirmó Girado. Él y sus colegas identificaron circuitos quiméricos potenciales, midiendo el tamaño y la forma de los circuitos individuales, así como los patrones que forman colectivamente, haciendo referencia a pautas establecidas en varios estudios publicados. Las escalas de esos patrones espaciales, en los viejos y nuevos circuitos de fantasía, son «más o menos las mismas», dijo.

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De las nuevas ubicaciones identificadas, algunas lograron obtener la aprobación de la Dra. Fiona Walsh, quien, como parte de un equipo internacional, investigó los círculos de hadas en el interior de Australia. «La distribución de patrones en Australia parece ser consistente con algo de lo que hemos informado anteriormente», dijo Walsh. Etnometodólogo de la Universidad de Australia Occidental. Walsh no participó en la nueva encuesta.

Los autores del estudio también recopilaron datos ambientales donde se observaron los círculos, recopilando evidencia que podría dar pistas sobre las causas de su formación. Los investigadores determinaron que era más probable que los patrones en forma de círculos de hadas ocurrieran en suelos arenosos y muy secos con alto contenido de alcalinidad y bajo contenido de nitrógeno. Los científicos también descubrieron que los patrones en forma de círculos de hadas ayudaron a estabilizar los ecosistemas, aumentando la resistencia del área a perturbaciones como inundaciones o sequías severas.

Pero la pregunta «¿Qué constituyen los círculos imaginarios?» Los autores del estudio informan que el asunto es complejo y que los factores que crean círculos de hadas pueden variar de un lugar a otro. Getzen escribió anteriormente que ciertas condiciones climáticas, junto con la autorregulación de las plantas, generaron círculos de hadas en Namibia, y aunque los insectos como las termitas aprovechan los lugares secos, sus actividades no producen directamente los patrones, dijo en el correo electrónico. .

Sin embargo, Walsh dijo que los círculos de hadas en Australia estaban estrechamente relacionados con la actividad de las termitas. Su equipo investigaciónRealizado en estrecha colaboración con los aborígenes, dijo que las termitas en Australia Occidental y en el Territorio del Norte son parte integral del funcionamiento de los círculos de hadas, llamados «linyji» en el idioma Manyjilyjarra y «mingkirri» en el idioma Warlpiri. CNN en un correo electrónico.

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«Los pueblos indígenas han estado explicando estos patrones desde al menos la década de 1980, y dijeron que los conocían desde hace generaciones, tal vez miles de años», dijo Walsh.

«En Australia, las termitas no sólo desempeñan un papel», añadió. «Es el mecanismo básico y las explicaciones deberían centrarse en la dinámica de las termitas, los pastos, el suelo y el agua».

Aún quedan muchas preguntas por responder sobre los círculos de las hadas, y los autores del nuevo estudio son optimistas de que su atlas global abrirá un nuevo capítulo en el estudio de estos extraños lugares áridos.

«Esperamos que la información que publicamos en el artículo proporcione a los científicos de todo el mundo nuevas áreas de estudio que resolverán nuevos misterios en la formación de patrones de circuitos quiméricos», dijo Girado.

Mindy Weisberger es una escritora científica y productora de medios cuyo trabajo ha aparecido en Live Science, Scientific American y How It Works.

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