Los últimos hombres de la luna: historias de los astronautas supervivientes del Apolo

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¿Quién es el próximo humano en dejar su huella en la luna?

Fueron los pioneros de la exploración espacial: los 24 astronautas de la NASA que viajaron a la Luna en las misiones Apolo de los años 1960 y 1970.

Ahora, en 2024, la carrera para devolver a los humanos a la Luna se intensificará una vez más.

El 8 de enero, la nave espacial Vulcan Centaur de United Launch Alliance, un competidor privado de SpaceX de Elon Musk, despegó en su primera misión lunar, llevando la nave espacial Peregrine 1 de Astrobotic. Peregrine aspira a ser el primer vehículo estadounidense en realizar un aterrizaje suave en la Luna desde el programa Apolo. Cuando llegue a la luna en febrero.

En noviembre, la NASA espera lanzar Artemis 2, la primera expedición lunar tripulada en más de 50 años. Se espera que el nuevo programa conduzca a que los astronautas vivan en la luna esta década. China también espera que haya gente en la Luna para 2030.

Los lanzamientos planificados resaltan la triste realidad de que el número de astronautas restantes del Apolo está disminuyendo. Ken Mattingly y Frank Borman del programa murieron con unos días de diferencia a fines del año pasado.

Ahora sólo quedan ocho personas que han realizado un viaje más allá de la órbita de la Tierra. ¿Quiénes son y cuáles son sus historias?

Buzz Aldrin (Apolo 11)

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Buzz Aldrin, a la derecha, con sus compañeros de tripulación Neil Armstrong y Michael Collins, antes de su misión a la luna.

El 21 de julio de 1969, el ex piloto de combate Edwin «Buzz» Aldrin abandonó el módulo de aterrizaje lunar y se convirtió en la segunda persona en pisar la superficie de la luna. Y unos 20 minutos antes, su capitán, Neil Armstrong, era el primero.

Las primeras palabras de Aldrin fueron: «Hermosa vista».

«¿No es eso algo?» «Gran vista aquí», preguntó Armstrong.

“Una ruina maravillosa”, respondió Aldrin.

El hecho de que estuviera en segundo lugar no le sentaba cómodo. Su colega Michael Collins dijo que a Aldrin «le molestaba no ser el primero en llegar a la luna más de lo que apreciaba ser el segundo».

Pero Aldrin todavía estaba orgulloso de su logro. Muchos años después, cuando se enfrentó a un hombre que afirmaba que el Apolo 11 era una mentira elaborada, Aldrin, de 72 años, le dio un puñetazo en la mandíbula.

Después de la muerte de Neil Armstrong en 2012, Aldrin dijo: «Sé que millones de personas de todo el mundo se han unido a mí para llorar la muerte de un verdadero héroe estadounidense y el mejor piloto que he conocido».

A pesar de las dificultades que enfrentó más adelante en su vida, nunca perdió su sed de aventuras y se unió a expediciones al Polo Norte y al Polo Sur, este último a la edad de 86 años.

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Si bien abrazó su fama, siguió siendo un defensor del programa espacial, especialmente de la necesidad de explorar Marte.

«No creo que debamos simplemente ir y volver, eso lo hicimos con Apollo», dice.

Su nombre se ha dado a conocer entre las nuevas generaciones como la inspiración para Buzz Lightyear de la serie de películas Toy Story. En enero de 2023, a la edad de 93 años, se casó por cuarta vez.

Bill Anders (Apolo 8)

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Bill Anders, junto con sus compañeros astronautas Jim Lovell y Frank Borman, estuvieron entre los primeros humanos en orbitar la Luna.

En diciembre de 1968, Bill Anders voló en el Apolo 8, la primera misión en la que los humanos viajaron más allá de la órbita terrestre baja, y la primera misión tripulada en alcanzar y orbitar la Luna.

Cuando la nave espacial emergió de detrás de la Luna para realizar su cuarta pasada sobre su cara, la tripulación presenció una «salida de la Tierra» por primera vez en la historia de la humanidad, y Anders capturó el momento en una película.

A la imagen se le atribuye ampliamente el mérito de haber catalizado el movimiento ambientalista global y condujo a la creación del Día de la Tierra, un evento anual para promover el activismo y la conciencia sobre el cuidado del planeta.

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La imagen de Earthrise es la primera imagen en color de la Tierra desde la Luna tomada por humanos

Hablando de ese momento, Anders dijo: “Vinimos hasta aquí para explorar la luna y lo más importante que descubrimos es la Tierra”.

Después de retirarse del programa espacial en 1969, Anders trabajó extensamente en la industria aeroespacial durante varias décadas. También sirvió como embajador de Estados Unidos en Noruega durante un año en la década de 1970.

Carlos Duque (Apolo 16)

Sólo hay cuatro personas vivas que han caminado sobre la luna, y Charlie Duke es uno de ellos. Lo hizo cuando tenía 36 años, convirtiéndose en la persona más joven en pisar la luna.

En una entrevista posterior con la BBC, habló del «terreno asombroso».

«Su belleza… el fuerte contraste entre la negrura del espacio y el horizonte lunar… Nunca lo olvidaré. Fue tan dramático».

Pero sí jugó otro papel importante en la exploración lunar de la NASA. Después del aterrizaje del Apolo 11 en 1969, fue Duke, a cargo del control de la misión como comunicador de la cápsula, quien esperaba nerviosamente al otro lado de la línea cuando Neil Armstrong dijo: «Houston, aquí Base Tranquilidad. El Águila ha aterrizado».

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Charlie Duke, con Jim Lovell y Fred Hayes en Mission Control, durante la misión Apolo 11

Con su distintivo acento sureño, Duke respondió: «Entendido, cálmate. Te estamos copiando, tienes un grupo de tipos a punto de ponerse azules, estamos respirando de nuevo».

Más tarde le dijo a la BBC: «Lo dije en serio, estuve conteniendo la respiración durante el último minuto».

En 2022, Duke le dijo a la BBC que estaba entusiasmado con la misión Artemisa de la NASA, pero advirtió que la misión no sería fácil para la nueva generación de astronautas.

«Eligieron un sitio cerca del Polo Sur para el aterrizaje, porque si hubiera hielo en la Luna, estaría en esa área. Así que va a ser difícil, porque allí arriba es muy duro. Pero lo lograremos. trabajar.» «.

Charlie Duke ahora vive en las afueras de San Antonio, Texas, con Dorothy, con quien ha estado casado durante 60 años.

Fred Hayes (Apolo 13)

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Fred Hayes y sus colegas parecieron sorprendidos por su fama después de regresar a la Tierra.

Fred Hayes formó parte de la tripulación del Apolo 13 que evitó por poco el desastre en 1970 después de que una explosión a bordo provocara la cancelación de la misión cuando el vehículo estaba a más de 200.000 millas (321.000 km) de la Tierra.

El mundo entero observó tenso cómo la NASA intentaba devolver de forma segura la nave espacial dañada y su tripulación. Una vez que regresaron, Hayes y sus compañeros de banda James Lovell y Jack Swigert se convirtieron en celebridades, para su evidente sorpresa.

«Siento que podría haberme perdido algo mientras estuve allí», le dijo al presentador del programa de entrevistas Johnny Carson cuando el equipo apareció en The Tonight Show.

Hayes nunca llegó a la luna. Aunque estaba previsto que fuera el comandante del Apolo 19, esa misión fue cancelada debido a recortes presupuestarios, como ocurrió con todos los demás vuelos posteriores al Apolo 17.

Más tarde sirvió como piloto de pruebas en el prototipo del transbordador espacial Enterprise.

Como muchos de sus compañeros graduados de Apollo, después de dejar la NASA, Hayes continuó trabajando en la industria aeroespacial hasta su jubilación.

James Lovell (Apolo 8, Apolo 13)

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El Apolo 13 fue la última misión de Jim Lovell

Lovell, Borman y Anders hicieron historia cuando llevaron a cabo la primera misión lunar a bordo del Apolo 8, probando el módulo de comando/servicio y sus sistemas de soporte vital en preparación para el posterior aterrizaje del Apolo 11.

Su vehículo ya ha realizado 10 órbitas alrededor de la Luna antes de regresar a casa. Más tarde se suponía que Lovell sería el quinto ser humano en caminar sobre la luna como comandante del Apolo 13, pero, por supuesto, eso nunca sucedió.

En cambio, su roce con la muerte quedó inmortalizado en la película Apolo 13, en la que interpretó a Tom Hanks.

Después de retirarse de la NASA en 1973, Lovell trabajó en la industria de las comunicaciones. Marilyn, su esposa durante más de 60 años, que se convirtió en el centro de atención de los medios durante el infame incidente, murió en agosto de 2023.

Jim Lovell es uno de los tres únicos hombres que ha viajado dos veces a la Luna y, tras la muerte de Frank Borman en noviembre de 2023, se convirtió en el astronauta vivo de mayor edad.

Harrison Schmidt (Apolo 17)

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Harrison Schmidt fue el primer científico en visitar la luna

A diferencia de la mayoría de los astronautas de la época, Schmitt no era piloto de las fuerzas estadounidenses.

Geólogo y académico, inicialmente instruyó a los astronautas de la NASA sobre qué buscar durante sus viajes geológicos a la Luna antes de convertirse él mismo en científico y astronauta en 1965.

Schmitt formó parte de la última misión tripulada a la Luna, el Apolo 17, con el comandante Eugene Cernan, uno de los dos últimos hombres en pisar la Luna, en diciembre de 1972.

Después de dejar la NASA en 1975, fue elegido miembro del Senado de los Estados Unidos por su estado natal de Nuevo México, pero cumplió sólo un mandato. Desde entonces ha trabajado como consultor en diversas industrias además de continuar en el mundo académico.

También es conocido por su oposición al consenso científico sobre el cambio climático.

David Scott (Apolo 15)

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David Scott fue la séptima persona en caminar sobre la luna

David Scott, el comandante del Apolo 15, es uno de los cuatro únicos hombres vivos que han caminado sobre la Luna, pero también fue uno de los primeros en volar una nave espacial en ella.

En 1971, Scott y su colega James Irwin probaron el Lunar Roving Vehicle (LRV), «las primeras ruedas del hombre en la Luna», como se llamaba. Viajando a velocidades de hasta 12 km/h (8 mph), el LRV permitió a los astronautas viajar grandes distancias desde el módulo de aterrizaje lunar mucho más rápido de lo que podían caminar.

«En la primera misión, nunca se sabe si va a funcionar o no», recordó más tarde. «La mayor emoción fue ponerlo en funcionamiento y realmente funcionó».

Después de regresar de la Luna, Scott trabajó en varios puestos directivos dentro de la NASA, antes de unirse al sector privado.

También se ha desempeñado como consultor en numerosos proyectos de cine y televisión, incluidos Apollo 13 y la miniserie de HBO From The Earth To The Moon.

Thomas Stafford (Apolo 10)

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El encuentro en órbita entre Tom Stafford (arriba) y Alexei Leonov marcó el comienzo de una amistad para toda la vida.

Como comandante del Apolo 10 en mayo de 1969, Tom Stafford dirigió la última misión de prueba del programa antes del aterrizaje planeado del Apolo 11.

En esa misión, Stafford y el piloto Eugene Cernan se convirtieron en la primera tripulación en volar un módulo de aterrizaje lunar fuera de la órbita de la Tierra.

Poco después de su regreso, Stafford fue nombrado Jefe de la Oficina de Astronautas, cargo que ocupó durante aproximadamente dos años.

En 1975, fue comandante de la NASA del Proyecto de Prueba Apollo-Soyuz, la primera misión espacial conjunta entre Estados Unidos y la entonces Unión Soviética, y precursora de la Estación Espacial Internacional. Su homólogo soviético, Alexei Leonov, se convirtió en un amigo para toda la vida.

Juntos participaron en un importante apretón de manos en órbita, algo que habría sido inimaginable en el apogeo de la carrera espacial.

¿Qué logrará la próxima generación de aventureros lunares?

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