Cancelado el lanzamiento tripulado previsto de la nave espacial Boeing Starliner

Misil Atlas 5 llevando astronautas La explosión fue alimentada por primera vez el lunes por la noche para impulsarla. El tan esperado ferry tripulado Starliner de Boeing En órbita en su primer vuelo de prueba. Pero un problema con una válvula en la etapa superior del cohete obligó a los administradores de la misión a solicitar una limpieza apenas dos horas antes del despegue.

Fue una frustrante decepción para el líder. Barry «Butch» Wilmore y la copiloto Sunita Williams, que estaban en el proceso de preparación para el lanzamiento cuando se anunció la limpieza. Este momento me recordó uno de los dichos favoritos de Wilmore: «Preferirías estar en la Tierra deseando estar en el espacio que en el espacio deseando estar en la Tierra».

No quedó inmediatamente claro cuándo Boeing y el fabricante de cohetes United Launch Alliance podrían hacer otro intento, pero los ingenieros primero tendrán que descubrir por qué la válvula de alivio de oxígeno en la etapa superior del cohete Centaur «golpeó» durante las últimas etapas. Repostaje de combustible y lo que pueda ser necesario para repararlo.

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Una vista de un cohete Atlas 5 y la cápsula de la tripulación Starliner momentos después de que se cancelara la cuenta regresiva del lanzamiento debido a problemas con la válvula de alivio de oxígeno de la etapa superior. El lanzamiento ahora está en suspenso a la espera de que se resuelva el problema de la válvula.

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Con años de retraso y más de mil millones de dólares por encima del presupuesto, el Starliner es la respuesta de Boeing al Crew Dragon de SpaceX, una nave espacial ya operativa que ha llevado a 50 astronautas, cosmonautas y civiles a órbita en 13 vuelos, 12 de ellos a la estación espacial.

La NASA financió el desarrollo de ambas naves espaciales para garantizar que la agencia pudiera enviar tripulaciones al puesto de avanzada incluso si el ferry de una de las compañías estuviera en tierra por cualquier motivo. Si bien Boeing tardó más de lo esperado en preparar su nave para los vuelos con tripulación, todos los sistemas parecen estar listos para su lanzamiento desde la plataforma 41 en la Estación de la Fuerza Espacial de Cabo Cañaveral a las 10:34 p.m.EDT.

Los ingenieros estaban completando la carga del propulsor cuando se descubrió el problema en la válvula. Después de evaluar su desempeño, los ingenieros se sintieron «incómodos» con su comportamiento y el lanzamiento fue cancelado.

Con trajes presurizados de Boeing azul oscuro, Wilmore y Williams, dos veteranos pilotos de pruebas de la Armada y astronautas en servicio activo, comenzaron a desatar las correas para salir del Starliner y esperar noticias sobre cuándo tendrían otra oportunidad en el lanzamiento.

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Sunita Williams, izquierda, y el comandante Butch Wilmore salieron de la cápsula Starliner poco después de que se abortara el lanzamiento y regresaron a la sede de la tripulación en el Centro Espacial Kennedy para relajarse y esperar noticias sobre cuándo se les permitiría intentar otro lanzamiento.

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El cohete Atlas 5, que realiza su vuelo número 100, es un cohete extremadamente fiable con un historial de lanzamientos perfecto. El cohete está equipado con un sofisticado sistema de detección de fallos de emergencia, y el Starliner, al igual que el Crew Dragon de SpaceX, cuenta con un sistema de aborto de «envoltura completa» capaz de propulsar rápidamente la cápsula lejos de su propulsor en caso de un mal funcionamiento importante en cualquier punto del el cohete. Plataforma de lanzamiento en órbita.

Cuando despegue, el Atlas 5 necesitará sólo 15 minutos para impulsar el vehículo Starliner a una órbita primaria. Una vez en el espacio, los astronautas controlarán el encendido de dos motores rápidos para ajustar la órbita de la nave antes de turnarse para probar el sistema de control manual asistido por computadora de la nave espacial.

Al igual que con cualquier otro encuentro con una estación espacial, el Starliner se acercará al laboratorio desde atrás y desde abajo, girará hasta un punto justo delante de la estación delantera y luego se moverá para atracar en el puerto delantero del módulo Harmony.

Durante la aproximación final, Willmore y Williams volverán a probar los controles manuales de la cápsula, para garantizar que las futuras tripulaciones puedan ajustar la trayectoria o dirección de la nave espacial a su discreción si es necesario.

El Starliner también está equipado con un sistema de respaldo totalmente manual que permite a la tripulación controlar directamente los propulsores de la nave utilizando un controlador manual similar a un joystick, sin pasar por las computadoras de vuelo de la nave espacial. Willmore y Williams probarán este sistema tras abandonar la estación alrededor del 15 de mayo para iniciar el viaje de regreso a la Tierra.

Comandante de Starliner Barry
El piloto de Starliner Barry «Butch» Wilmore y la copiloto Sunita Williams, ambos pilotos de pruebas veteranos de la Armada y astronautas de la NASA con cuatro vuelos espaciales entre ellos.

NASA


Una vez acoplados, Willmore y Williams pasarán poco más de una semana con los siete miembros de la tripulación a largo plazo de la estación: los astronautas Oleg Kononenko, Nikolai Chub y Alexander Grebenkin, junto con Matthew Dominik, Michael Barratt, Janet Epps y Tracy Dyson de la NASA.

Si el vuelo de prueba del Starliner sale bien, los gerentes de la NASA esperan certificarlo para vuelos rutinarios de rotación de tripulación, lanzando un Crew Dragon y un Starliner cada año para llevar a los miembros de la tripulación a largo plazo a la estación para períodos de servicio de seis meses.

«Un maestro muy crucial»

Jim Frey, administrador asociado de operaciones espaciales de la NASA, calificó la prueba de vuelo de la tripulación Starliner, o CFT, como un «hito muy, muy importante».

«Permítanme recordarles a todos nuevamente que esta es una nueva nave espacial», dijo a los periodistas la semana pasada. «Ciertamente tenemos algunas incógnitas en esta misión y es posible que encontremos cosas que no esperamos. Pero nuestro trabajo ahora es permanecer alerta y seguir buscando problemas».

Si bien dijo que confiaba en que el Starliner estaba a la altura de la tarea, Frye dijo que no quería «esforzarse demasiado» porque la tripulación aún tenía que completar una misión exitosa. «Pero cuando lo hagamos, y cuando certifiquemos Starliner, Estados Unidos tendrá dos transportes espaciales tripulados únicos que proporcionarán una redundancia crítica para llegar a la Estación Espacial Internacional», añadió.

Pero no fue fácil.

Tras el retiro del transbordador espacial en 2011, la NASA otorgó dos contratos del Programa de Tripulación Comercial en 2014, uno a SpaceX por 2.600 millones de dólares y otro a Boeing por 4.200 millones de dólares, para estimular el desarrollo de naves espaciales autónomas capaces de transportar astronautas hacia y desde el Aeropuerto Internacional. Estación Espacial. .

La fecha prevista para los vuelos iniciales del PCC era 2017. La falta de financiación en el Congreso y obstáculos técnicos retrasaron el desarrollo, incluida una explosión durante una prueba en tierra que destruyó el vehículo SpaceX Crew Dragon.

Pero el constructor de cohetes de California finalmente comenzó los vuelos tripulados en mayo de 2020, lanzando con éxito a dos astronautas de la NASA en un vuelo de prueba Crew Dragon a la estación espacial.

Desde entonces, SpaceX ha lanzado ocho vuelos operativos de rotación de tripulaciones a la estación y tres misiones de investigación al laboratorio financiadas por la compañía de Houston. Espacio axioma y un Puramente comercial, un vuelo para dos hombres y dos mujeres a la órbita terrestre baja pagado por el piloto y empresario multimillonario Jared Isaacman. En total, 50 personas volaron a órbita a bordo de Crew Dragons.

La historia fue diferente para el Boeing Starliner.

Durante un vuelo de prueba inicial no tripulado en diciembre de 2019, un error de software impidió que la computadora de vuelo del barco cargara la hora de lanzamiento correcta desde su contraparte a bordo del Atlas 5.

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La cápsula Starliner y su módulo de servicio se conectaron a la delgada etapa superior del propulsor Atlas 5 para su lanzamiento. La extensión en forma de cilindro en la parte inferior del módulo de servicio es un «faldón de aire» diseñado para mejorar la aerodinámica durante la salida de la espesa atmósfera inferior.

Alianza de lanzamiento unida


Como resultado, el encendido necesario para la inserción en órbita no se produjo a tiempo y, debido a problemas de comunicaciones no relacionados, los controladores de vuelo no pudieron recuperar el control a tiempo para proceder con el encuentro con la estación espacial.

Los problemas de software se abordaron después del aterrizaje del Starliner, junto con una variedad de otros problemas que salieron a la luz en la revisión posterior al vuelo. Boeing decidió realizar un segundo vuelo de prueba, por su cuenta, pero la compañía encontró válvulas del sistema de propulsión atascadas en el módulo de servicio del Starliner. Los ingenieros no pudieron resolver el problema y la cápsula fue retirada del Atlas 5 y devuelta a sus instalaciones de procesamiento para solucionar el problema.

En última instancia, los ingenieros atribuyeron el problema a la humedad, presumiblemente causada por la alta humedad y las fuertes lluvias después de extenderse sobre la almohadilla, que reaccionó químicamente con el propulsor para formar corrosión. La corrosión impide que las válvulas se abran cuando se les ordena.

Para despejar el camino para el lanzamiento en mayo siguiente, se reemplazaron las válvulas en el nuevo módulo de servicio y se modificó el sistema para evitar que el agua se filtrara a la plataforma de lanzamiento. El segundo vuelo de prueba del Starliner en mayo de 2022 fue un éxito, atracó en la estación espacial según lo previsto y regresó a la Tierra con un aterrizaje de precisión.

Pero después del vuelo, los ingenieros descubrieron nuevos problemas: un problema con los conectores del arnés del paracaídas y preocupaciones sobre la cinta protectora envuelta alrededor de los cables que podría incendiarse en caso de un cortocircuito.

El trabajo para corregir estos problemas impulsó el primer vuelo tripulado de 2023 a 2024. Cuando todo estuvo dicho y hecho, Boeing gastó más de mil millones de dólares de su propio dinero para pagar vuelos de prueba adicionales y acciones correctivas.

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