Los Bravos promocionan las expectativas: AJ Smith-Shofer y Horston Waldrep montan una ola prometedora

ATLANTA – Los cinco mejores prospectos de los Bravos de Atlanta son lanzadores derechos que lanzan fuerte, en algunos casos muy fuerte, y poseen el tipo de atletismo que el equipo ha priorizado en esa posición durante años.

Este grupo de jóvenes talentos de élite es especialmente bienvenido por los Bravos. El equipo tiene solo dos titulares probados (Spencer Stryder y Bryce Elder) que están bajo control contractual después de 2024 y su rotación reducida por lesiones ha sido superada en Series Divisionales de la Liga Nacional consecutivas por los Filis de Filadelfia. El surgimiento de armas prometedoras es un avance crucial para una organización que no ha creído en formar un cuerpo de lanzadores a través de grandes contratos de agentes libres.

Aún así sería prudente que los Bravos fortalezcan la parte superior de su rotación con uno o dos abridores probados a través de un intercambio o la agencia libre. La necesidad exacta estará determinada por si Charlie Morton continúa jugando a los 40 años y si los Bravos ejercen su opción para 2024 (los equipos tienen hasta el lunes para decidir si ejercen opciones sobre los jugadores).

De todos modos, la ola de brazos jóvenes que se acerca debería hacer que los Bravos y sus seguidores se sientan mejor acerca de la situación del equipo, sabiendo que no uno o dos, sino seis o siete candidatos de alto perfil están en proceso.

Al menos dos, AJ Smith-Shofer y Horston Waldrip, podrían tener un impacto con el equipo de Grandes Ligas en 2024, y otros, incluidos Spencer Schwellenbach, Cade Koehler y Owen Murphy, podrían no quedarse atrás. Y luego está el talentoso dúo de 20 años formado por Cole Phillips y JR Ritchie, que regresan de una cirugía Tommy John.


Hurston Waldrep, que se muestra aquí en la Serie Mundial Universitaria, tiene un cambio inusual que puede hacer que los bateadores parezcan tontos. (Stephen Branscombe/USA Today)

Hay muchos posibles tiradores de primera línea en camino y uno ya ha llegado.

Smith-Shofer, quien hizo su debut a los 20 años y ha impresionado durante la mayor parte de sus seis aperturas, incluidas cinco aperturas en 2023, competirá por un lugar en la rotación en los entrenamientos de primavera. Waldrep, un nativo de Georgia que fue seleccionado en la primera ronda de 2023 procedente de la Universidad de Florida, podría estar listo para el verano si surge la necesidad.

Waldrep, de 21 años, debutó en agosto. Pasó por el sistema de ligas menores, haciendo ocho aperturas en cuatro niveles y compilando una efectividad de 1.53 con 41 ponches, 16 bases por bolas y un jonrón permitido en 29 1/3 entradas. Eso incluyó 4 1/3 entradas en blanco en su única apertura con Triple-A Gwinnett, una promoción de fin de temporada para darle otra apertura después de otras aperturas en ligas menores.

Waldrep presenta una combinación de tres lanzamientos que producen olores, incluida una bola rápida de 95 a 99 mph, un slider poderoso y un cambio dividido inusual que ha hecho que los bateadores parezcan ridículos de la Serie Mundial Universitaria en los cuatro niveles del sistema de ligas menores de los Bravos.

«Es un lanzamiento muy bueno y él mismo lo aprendió hace dos años», dijo Ben Sestanovich, subgerente general de los Bravos a cargo del desarrollo de jugadores. «Todos hemos visto clips de esto durante la Serie Mundial Universitaria, y luego lo hemos visto de cerca y en persona en las ligas menores; es un espectáculo realmente bueno».

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La confianza y la inteligencia de Waldrep recuerdan a Strider, y los directivos del equipo creen que el factor mental le ha ayudado a ascender rápidamente, lo que se traduce directamente en lo que hace en el montículo.

«Hablamos de eso con AJ (Smith-Shover), sobre competitividad y atletismo, y creo que puedes usar las mismas dos palabras con Waldrep», dijo Sestanovich. «Es un atleta realmente bueno, y el competidor en el montículo también es muy bueno. Bueno, la composición, obviamente nuestro grupo de exploración amateur hace un tremendo trabajo al conocer a estos niños y saber de qué se trata. Y Hairston no es una excepción a eso.»

Smith-Shofer y Waldrip probablemente sean los números 1-2 en las listas de prospectos de los Bravos de cara a 2024, pero hay un puñado de otros lanzadores en la organización que también se espera que sean titulares en las Grandes Ligas, incluidos algunos que tienen el potencial de estar en los tipos de rotación media o superior.

Schwellenbach, de 23 años, es un estudiante de último año universitario dos o tres años mayor que otros en el grupo, pero algunos creen que su habilidad bruta hace que su techo sea más alto. Fue campocorto durante tres años en Nebraska y solo jugó como junior cuando terminó los juegos registrando una efectividad de 0.57 y 10 salvamentos en 18 juegos y ganó el Premio John Olerud como el mejor jugador de dobles del país.

Seleccionado por los Bravos como lanzador en la segunda ronda de 2021, Schffelenbach necesitó una cirugía Tommy John poco después del draft. No hizo su debut profesional hasta abril de 2023, y ha logrado una efectividad de 2.77 en 16 aperturas en dos niveles de Clase A, con 55 ponches, 16 bases por bolas y tres jonrones permitidos en 65 entradas. Después de aumentar su número de lanzamientos a principios de la temporada, Schwellenbach lanzó seis entradas en cuatro de sus últimas ocho aperturas y tuvo una efectividad de 2.81 y un OPS de 0.192 durante ese lapso.

Participó en el All-Star Futures Game y fue ascendido a mediados de julio a High-A Rome, luego regresó a la lista de lesionados y no volvió a jugar hasta el 23 de agosto. Pero en sus dos últimos juegos de la temporada con la Roma, lanzó 11 entradas en blanco con pelota de dos hits, 11 ponches y sin bases por bolas.

«Es un gran atleta», dijo Sestanovich sobre Schfelenbach. «Obviamente, Tommy John estuvo allí después de ser seleccionado en el draft. Así que el 23 fue su primer lanzamiento de temporada completa. Participó en juegos cerrados como campocorto en Nebraska, y luego pasó su primera temporada como profesional en rehabilitación. Entonces, creo que fue Un año para él en el que aprendió lo que significaba ser un lanzador, en lugar de un tipo de dos vías. Fue realmente emocionante verlo jugar como lo hizo en ambos niveles».

Aunque sólo fue titular durante una temporada, su combinación de tres lanzamientos hace que Schwellenbach encaje perfectamente en ese rol, y ahí es donde los Bravos pretenden retenerlo. Cuenta con una bola rápida de 99 mph de mediados de los 90 y un buen control deslizante y cambio de velocidad. «Muchos golpes lanzados, múltiples armas… realmente nos gustó lo que vimos», dijo Sestanovich.

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Koehler fue seleccionado con una selección de compensación después de la segunda ronda del draft de este año procedente de la Universidad Campbell en Carolina del Norte. Es similar a Elder en que lanzó cinco o más lanzamientos en la universidad, pero Kuehler lanza de manera más agresiva (con una bola rápida entre 90 y 98). La esperanza es que reducir la combinación de lanzamientos a tres o cuatro le ayude a conectar strikes de forma más consistente.

En una época en la que los análisis influyen en todo en el juego, las acciones de Kuehler se han visto impulsadas por velocidades de giro impresionantes y el tipo de recorrido de la bola rápida (eso es lo que le da a la bola rápida una apariencia elevada) que buscan los equipos de la MLB. Es un componente que ayuda a que la recta de Strider sea tan dominante.

«(Kohler) definitivamente puede correr la pelota», dijo Sestanovich.

Koehler inició sólo dos juegos después del draft, pero esos juegos discretos fueron alentadores: siete entradas en blanco de un hit con cuatro bases por bolas y ocho ponches.

«Nuevamente nos gustó la oposición y esas cosas», dijo Sestanovich sobre el otro lanzador derecho del draft. «Tiene una muy buena combinación de recta. No logramos que jugara tanto en la pelota profesional, pero nos gustó lo que vimos».

Murphy, quien acaba de cumplir 20 años en septiembre, fue la primera selección de los Bravos en el draft de 2022 proveniente de una escuela secundaria de Illinois, donde fue un jugador bidireccional destacado que podría haber sido una elección alta como toletero. Los Bravos lo seleccionaron en primera ronda como lanzador, y en su primera temporada completa como profesional, Murphy tuvo una efectividad mediocre de 4.72 en 21 aperturas en dos niveles Grado A, pero con 113 ponches y 32 bases por bolas en 89 2/3. entrada.

«Murph estuvo de punta a punta cuando era niño en la escuela secundaria fuera del draft, lo cual no se ve muy a menudo», dijo Sestanovich. «Así que creo que verlo recibir la pelota y lanzar con eficacia, ya sea en Augusta o Roma, fue muy emocionante. Al igual que algunos de estos otros muchachos, nos gusta la capacidad de lanzar strikes. Tiene una bola rápida que realmente juega y dos rompimientos. bolas Así que estamos emocionados de ver lo que vendrá en la segunda temporada completa de Morph el próximo año.

No lanza tan fuerte como otros prospectos de los Bravos, pero la bola rápida de Murphy tiene ese giro y esa velocidad, y ha producido muchos swings y fallos.

“Una vez más, es raro ver a un chico de secundaria salir a lanzar y participar en 21 juegos durante una temporada de cinco meses de ligas menores”, dijo Sestanovich. Murph hizo eso y creo que aprendió mucho de esa experiencia. Es muy diligente en su trabajo desde el principio y ha hecho un gran trabajo.

Ritchie y Phillips podrían pasar a la cima del ranking de prospectos de los Bravos una vez que se recuperen de la cirugía Tommy John. Ambas fueron selecciones del draft de 2022, con Ritchie como selección adicional de primera ronda y Phillips cayendo a la segunda ronda después de que los Texans, de gran lanzamiento, se sometieran a una cirugía de TJ cuatro meses antes del draft.

Phillips no hizo su debut con los Bravos, pero lució sólido en las sesiones de lanzamiento y podría estar listo esta primavera. Ritchie se sometió a una cirugía Tommy John en mayo de 2023 y se perderá la temporada 2024. Antes de romper su MLB, Ritchie registró 25 hits al estilo Strider con tres bases por bolas en 13 1/3 entradas en cuatro juegos Low-A en 2023.

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«Las cuatro largadas que hizo en Augusta fueron realmente buenas», dijo Sestanovich. «Ha ponchado a casi la mitad de los bateadores que ha enfrentado, lo cual es fenomenal, y estamos ansiosos por recuperarlo sano y seguir adelante».

Es difícil perder a un prospecto después de una temporada y media de su carrera, especialmente después de ver cuán dominante era Ritchie.

“Esto nunca es lo que uno quiere ver”, dijo Sestanovich. «Desafortunadamente, se está volviendo más común. Es difícil para cualquier lanzador cuando está lidiando con una lesión, y probablemente sea aún más difícil cuando se desempeña a un alto nivel y tiene un buen comienzo temprano en sus carreras».

Ahora, la esperanza es que Ritchie pueda aprovechar el largo período de rehabilitación como lo hizo Strider mientras se recuperaba de la cirugía Tommy John en Clemson. Strider está de regreso con un nuevo régimen de ejercicios, una dieta más fuerte y una mejor mecánica.

«Definitivamente es un gran ejemplo para estos muchachos», dijo Sestanovich. «Y creo que la rehabilitación es como un período de tiempo donde los muchachos pueden hacer mejoras, ya sea en términos de su preparación, sus cuerpos, sus procesos de entrega. Entonces, una vez que superas la decepción inicial, nadie la siente más que el «Creo que es una oportunidad real para que los muchachos se tomen un tiempo libre que de otro modo no tendrían y luego salgan como mejores lanzadores».

Smith-Shofer ha solidificado su posición en la cima del ranking de prospectos de los Bravos en 2023, una temporada que comenzó con su paso de High-A Rome a las ligas mayores en solo siete aperturas. Aunque regresó a Triple A después de lanzar en cuatro juegos de Grandes Ligas, mostró tanta mejoría en el inicio de finales de temporada de los Bravos que fue agregado al roster de postemporada de la NLDS.

“Lo movimos muy rápidamente y respondió a cada desafío que le presentamos”, dijo Sestanovich.

Este sería un buen momento para recordarles a todos que Smith Schover, un ex mariscal de campo destacado de la escuela secundaria de Texas (puede lanzar una pelota de fútbol a más de 70 yardas) ha estado jugando regularmente durante poco más de tres años, desde el verano posterior a su tercer año. . Un año en la escuela secundaria. Eso es lo que hace que el ascenso del ex seleccionado de séptima ronda a las mayores con los seis veces campeones de la División Este de la Liga Nacional, a la edad de 20 años, sea aún más sorprendente.

«Obviamente es algo raro, y creo que es un mérito de su competitividad y su composición, el hecho de que haya sido capaz de manejar el movimiento tan rápido en el sistema y llegar a las grandes ligas a una edad tan temprana», dijo Sestanovich. «Y luego, definitivamente creo que su atletismo lo coloca en una posición para hacer esas cosas. Yo diría que esa combinación de atletismo y competitividad le permitió moverse rápidamente y responder a cómo fue el año estando en muchos lugares diferentes. crédito para él.» «

(Foto superior de Smith Schover: Brett Davis/USA Today)

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