Misteriosas formas de vida fueron descubiertas en las cuevas de lava de Hawái hace siglos

Formación de estalactitas en el sistema de cuevas de Hawai de este estudio con minerales de cobre y colonias de bacterias blancas. Aunque el cobre es tóxico para muchos organismos, esta formación alberga una comunidad microbiana. (crédito: Kenneth Ingham)

Hace cientos de años, los procesos volcánicos que crearon las islas hawaianas también formaron una red de túneles y cuevas subterráneos.

Es frío, oscuro y lleno de gases y metales tóxicos. Asi que, Bastante inhóspito para la mayoría de las formas de vida.

Sin embargo, los científicos han descubierto que estos respiraderos volcánicos en realidad contienen colonias de microbios complejas y en expansión.

Estos son los seres vivos más pequeños que se conocen en la Tierra y no sabemos mucho sobre ellos.

De hecho, se estima que el 99,999 por ciento de todos los tipos de microbios siguen siendo desconocidos. Como resultado, algunos se refieren a estas misteriosas formas de vida como «materia oscura».

Sin embargo, todavía constituyen una gran cantidad de la biomasa de la Tierra.

Gruesas esteras microbianas cuelgan debajo de un saliente rocoso en los respiraderos de vapor que se extienden a lo largo de la zona este de grietas en la isla de Hawái. Imagen (Crédito: Jimmy Saw)

Lo que ha despertado el interés de los expertos en las cuevas de lava de Hawái es que las condiciones allí son lo más cercanas posible a las de Marte u otros planetas distantes.

Y si los microbios pueden sobrevivir en tubos de lava que tienen entre 600 y 800 años, entonces Puede encontrar algunos de ellos en Marte en algún momento.

Los investigadores han descubierto que las antiguas cuevas de lava, que datan de hace más de 500 años, suelen contener un conjunto de microbios mucho más diverso.

Por eso, creen que estas pequeñas criaturas tardan mucho en colonizar el basalto volcánico. A medida que el entorno cambia con el paso del tiempo, también lo hace su estructura social.

Cuando las cuevas son más jóvenes y más activas, las colonias microbianas están más juntas en términos de especies.

«Esto nos lleva a la pregunta: ¿los entornos extremos ayudan a crear comunidades microbianas más interactivas, con microorganismos más dependientes entre sí?» Él dijo La microbióloga Rebecca Prescott de la Universidad de Hawái en Manoa.

«Y si es así, ¿qué pasa con los entornos hostiles que ayudan a crear esto?»

Las biopelículas verdes y moradas y las alfombras microbianas son comunes en los sitios térmicamente activos de la isla de Hawái. (crédito: Stuart Donachie)

Aunque hay muchas cosas que no sabemos, los científicos creen que la competencia es una fuerza más fuerte en entornos hostiles.

«En general, este estudio ayuda a ilustrar lo importante que es estudiar los microbios en cocultivo, en lugar de cultivarlos solos (como aislados)», agregó Prescott.

«En el mundo natural, los microbios no crecen de forma aislada. En cambio, crecen, viven e interactúan con muchos otros microorganismos en un mar de señales químicas de esos otros microbios. Esto puede alterar su expresión génica, afectando sus funciones en la sociedad». . .

Los resultados del estudio fueron publicados en la revista Fronteras en Microbiología.

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