¿Se está quedando la Tierra sin helio?

Además de ser el favorito de los niños porque hace que tu voz grite al final de una fiesta de cumpleaños, el helio tiene muchas cualidades y aplicaciones sorprendentes y muy inusuales en el mundo. A pesar de ser el segundo elemento más abundante en el universo, el helio es en realidad muy raro en la Tierra y cada vez es más raro. ¿Pero realmente nos hemos quedado sin dinero?

El helio se produce por la desintegración natural del uranio y el torio radiactivos, pero este proceso lleva miles de millones de años. Actualmente, el helio se recolecta de bolsas subterráneas de gas natural, como subproducto del proceso de extracción de gas natural.

Sin embargo, debido a que el helio es tan liviano, cualquier gas que escape (ya sea de los contenedores o del proceso mismo) eventualmente flota hasta el borde de la atmósfera terrestre, donde es arrastrado por el viento solar. Por eso a menudo se describe al helio como el único recurso verdaderamente no renovable, según sociedad Química Americana. Hasta luego, helio.

«Se necesitan miles de años para producir helio aquí en la Tierra», dijo Sophia Hayes, química de la Universidad de Washington en St. Louis. NPR. «Es el único elemento de toda la tabla periódica que escapa de la Tierra y sale al espacio exterior».

El helio es útil porque se mantiene increíblemente frío y tiene el punto de ebullición más bajo de todos los elementos: -268,9 °C (-452 °F). Esta propiedad lo hace particularmente útil para cosas como enfriar los imanes superconductores que se encuentran en las máquinas de resonancia magnética e incluso alimentar cohetes espaciales. El Gran Colisionador de Hadrones en Suiza necesita alrededor de 120 toneladas métricas de helio por semana para mantenerse en funcionamiento, según Bloomberg.

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«El helio es un recurso no renovable. La NASA y SpaceX necesitan helio para cohetes de combustible líquido. La industria de la resonancia magnética necesita helio. La industria farmacéutica depende del helio. Y también el Departamento de Defensa», dijo Bill Halperin, profesor de física en Northwestern University. Noticias NBC.

el Helio de la Reserva Federal En EE.UU., creada en los años 1920 para los dirigibles, ha suministrado alrededor del 40 por ciento del helio mundial, pero el futuro de esta planta es incierto. Se suponía que la reserva estaría a la venta durante los últimos años, pero ha habido numerosos retrasos. Pero ahora, parece que el programa podría hacer precisamente eso. Finalmente se venderá Al sector privado en los próximos meses, con un impacto desconocido en la cadena de suministro de helio.

Sólo un pequeño puñado de otros países tienen importantes recursos de helio, incluidos Qatar, Tanzania y Argelia. Rusia También se suponía que se inauguraría una nueva planta de helio, pero el incendio y la guerra en Ucrania hicieron que los planes fueran inciertos.

Las estimaciones varían sobre cuánto helio queda en el mundo y cuánto durará. En 2019, David Cole Hamilton, profesor emérito de química de la Universidad de St Andrews, dijo… independiente Estima que el mundo tendrá unos 10 años de helio a menos que se pongan más esfuerzos en reciclarlo. Otros sugieren que la mejor estimación podría ser entre 100 y 200 años de uso de helio.

Independientemente de las estimaciones, los impactos indirectos en la industria podrían ser enormes, sin mencionar la actual volatilidad de los precios del helio.

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